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Cáncer de mama


Tal vez hayas escuchado hablar de eventos especiales, como caminatas o carreras, con el fin de recaudar fondos para la investigación del cáncer de mama. O quizás hayas visto a personas que usan unas pequeñas cintas de color rosa en la ropa.

El cáncer de mama es un cáncer común entre las mujeres. Es muy poco frecuente en los hombres y no afecta a los niños. Pero es posible que los niños quieran tener información porque alguien a quien conocen lo tiene o porque quieren saber cómo revisar si lo tienen cuando sean más grandes.

¿Qué es el cáncer de mama?

El cuerpo humano está formado por pequeños componentes esenciales llamados "células". El cuerpo las crea y reemplaza a las que mueren por otras nuevas. En general, el cuerpo crea células normales y sanas que hacen lo que se supone que deben hacer. Esto incluye a las células de los senos (pechos o mamas), las dos zonas redondeadas ubicadas en la parte delantera del pecho.

Pero si una célula cambia y adopta una forma anormal y, a veces, nociva, puede dividirse rápidamente una y otra vez sin morir, lo cual le permite hacer muchísimas copias de sí misma. Cuando esto ocurre, se puede comenzar a formar o crecer un tumor, que es un grupo de células anormales que forman una masa o un bulto.

El cáncer de mama es un tipo de tumor que se desarrolla en las células de la mama de una persona. Tal vez creas que solo las mujeres pueden tener cáncer de mama, pero como todas las personas tienen tejido mamario, los hombres también pueden tener cáncer de mama (aunque esto es muy poco frecuente).

Una persona con cáncer de mama puede tener células cancerosas en solo una parte del seno y puede sentir un bulto. El cáncer se puede extender a uno o ambos senos. A veces, el cáncer de mama se extiende a otras partes del cuerpo, como los huesos, el hígado u otras partes.

¿Por qué las personas tienen cáncer de mama?

Cualquier mujer puede tener cáncer de mama, pero las siguientes cosas pueden hacer que algunas mujeres tengan más probabilidades de desarrollarlo:

  • Antecedentes médicos familiares: una mujer cuya madre, hermana, tía o hija ha tenido cáncer de mama tiene más probabilidades de tenerlo.
  • Edad: a medida que las mujeres envejecen, tienen más riesgos de desarrollar cáncer de mama. Las adolescentes, al igual que las mujeres de entre veinte y treinta años, tienen menos probabilidades de tener cáncer de mama.
  • Dieta y estilo de vida: las mujeres que fuman, llevan una dieta con muchas grasas, beben alcohol y no hacen suficiente ejercicio físico pueden tener un mayor riesgo de desarrollar cáncer de mama.

¿Cuáles son los signos del cáncer de mama?

Una mujer con cáncer de mama tal vez no tenga problemas o quizás sienta un bulto indoloro en el pecho. Si las mujeres examinan sus pechos mensualmente, pueden ayudar a encontrar bultos u otros cambios que un médico debe examinar.

La mayoría de los bultos no son cáncer, pero para saberlo con certeza, todos los bultos deben ser revisados por un médico. Los bultos en los senos que no son cáncer pueden ser tejido cicatrizal o quistes (bultos o bolsas llenas de líquido) o pueden deberse a los cambios normales del pecho asociados con los cambios hormonales o la edad.

Las muchachas que comienzan la pubertad quizás noten un bulto debajo del pezón cuando los senos comienzan a desarrollarse. En general, esto es normal. Puedes preguntarles a tus padres o tus médicos para estar segura.

¿Qué hará el médico?

En algunos casos, el médico descubre un bulto en el pecho de una mujer durante un examen de rutina o la paciente va al médico con preguntas sobre un bulto que detectó.

En otros casos, durante una mamografía se encuentra un bulto imposible de palpar. Las mamografías son un tipo especial de radiografía que ayudan a los médicos a ver qué ocurre en el interior de los senos. A veces, también se toman otro tipo de imágenes, como una resonancia magnética.

Cuando se encuentra un bulto, el médico querrá analizarlo. La mejor manera de hacerlo suele ser una biopsia. En una biopsia, se toma una pequeña cantidad de tejido mamario mediante una aguja o durante una pequeña cirugía. Después, el tejido se examina en un microscopio para buscar células cancerosas.

La biopsia puede ser benigna, es decir que el bulto no es cáncer. Si la biopsia muestra células de cáncer, el bulto es maligno. Si un bulto en una mama contiene células cancerosas, la mujer decidirá qué hacer junto con el médico y la familia.

¿Cómo se trata el cáncer de mama?

El tratamiento para el cáncer de mama suele depender del tipo de cáncer y de si el cáncer se ha extendido fuera del pecho a otras partes del cuerpo.

Los siguientes son algunos tratamientos comunes:

  • escisión o lumpectomía, en la que se qui tael tumor canceroso del pecho. Las mujeres suelen someterse a esta cirugía cuando el cáncer se detecta en las etapas iniciales y cuando el bulto es pequeño y solo se encuentra en una parte del pecho.
  • mastectomía, en la que se quita toda la mama. Esta cirugía se realiza cuando las células cancerígenas se han extendido a lo largo de la mama y a otras partes del cuerpo. Es una buena manera de quitar la totalidad o parte del cáncer y puede ayudar a impedir que el cáncer se extienda o vuelva a aparecer. A veces, las mujeres con una mastectomía deciden hacer una cirugía de reconstrucción del pecho para que tenga una forma similar a la que tenía antes.
  • radioterapia y quimioterapia, que se suelen usar después de una lumpectomía o una mastectomía para asegurarse de destruir todas las células cancerosas y que no vuelvan a crecer. En la radioterapia se usan rayos X de alta energía para destruir las células cancerosas. En la quimioterapia, o quimio, un medicamento especial viaja a través del cuerpo y mata las células cancerosas.

Vivir con cáncer de mama

Enfrentar el cáncer de mama puede ser difícil para una mujer y su familia. Las mujeres con una cirugía de mama o un tratamiento tal vez no se sientan bien durante un tiempo. Si le quitaron la mama, tal vez esté deprimida. Si una mujer necesita quimioterapia, tal vez se le caiga el cabello y sienta náuseas y malestar estomacal. Además, puede estar preocupada por si el cáncer regresa y se vuelve a enfermar.

La buena noticia es que muchas veces, en especial si el bulto se detecta en las primeras etapas, las mujeres con cáncer de mama viven una vida plena y saludable después del tratamiento. Algunas de ellas se unen a grupos de apoyo para poder hablar con otras mujeres con cáncer de mama que están atravesando las mismas emociones.

Incluso hay grupos a los que se pueden sumar los niños o los miembros de la familia para hablar de sus sentimientos cuando un ser querido tiene cáncer de mama. Si estás preocupado por un ser querido, busca un adulto de confianza con quien puedas hablar.

Prevención del cáncer de mama

Los médicos y los científicos están trabajando para encontrar curas para el cáncer de mama. Están investigando nuevos medicamentos que tal vez puedan llegar a prevenir la enfermedad. Pero, mientras tanto, es importante que las mujeres detecten la enfermedad a tiempo.

Las mamografías regulares, junto con los autoexámenes mamarios mensuales, son la mejor manera que las mujeres tienen para protegerse. Tal vez quieras preguntarle a una mujer que quieres si está tomando estas medidas importantes para mantenerse saludable.

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de revisión: noviembre de 2017